Настройки просмотра:
Цвет фона:
Цвет текста:
Размер текста:



Глава 7

Отыскать нужное здание на Бэттери-драйв по указанному в визитке адресу труда не составило. Однако, прочитав надпись на фронтоне, Джеймс Эдвардс решил, что вышла какая-то накладка: либо адрес липовый, либо его просто-напросто одурачили. На фронтоне было выбито: "Управление мостов и туннелей". Но раз он все же сюда пришел, надо довести дело до конца: может, этот тип, с которым они вчера ужинали, - тайный агент и имеет дурную привычку назначать встречи в таких вот очаровательных уголках. А что, на тайного агента он вполне тянет: весь из себя загадочный, и рожа хитрющая, даром что каменная...
Да нет, скорее всего, тот чувак - простой мелкий чинуша. Небось влип в сомнительные делишки и не знает, как выпутаться. А тут ему в баре подвернулся полицейский, он и ухватился, как за спасательный круг. Отбросив сомнения, Джеймс Эдвардс вступил под сень управления мостов и туннелей.
Он очутился в просторном, вытянутом в длину холле, который сразу же произвел на него неизгладимое впечатление одной деталью: правую, если смотреть от входа, стену занимал громадный, в два человеческих роста вентилятор. С какой стати архитектору вздумалось засунуть сюда эту штуковину, было совершенно непонятно. В дальнем конце холла виднелась дверь лифта.
Под решеткой вентилятора, на складном металлическом стульчике сидел пожилой мужчина. Судя по всему, это был сторож. Охранником он быть не мог - возраст не тот, да и комплекция оставляла желать лучшего. Похоже, в управлении мостов и туннелей туговато с деньгами. Мало того, что посадили у входа этакую развалину, так даже и на стол ему не расщедрились! Старик держал в руках комикс. Джеймс чуть присел и вгляделся в название на обложке: "Люди в черном".
Услышав шаги, эхом отдававшиеся под высоким потолком, сторож поднял голову.
- Вы к кому? - спросил он у Эдвардса.
- Мне дали визитную карточку, - коротко и туманно ответил Джеймс, чувствуя себя полным идиотом.
- Лифт прямо. - И старик вновь углубился в чтение.
Эдвардс пожал плечами и направился к лифту. В кабине оказалась одна-единственная кнопка. Нажав ее, он в который уже раз уставился на визитку. Знать бы, что все это означает. Неужели нельзя было объяснить по-человечески?
Лифт остановился и дверь открылась - но открылась она у Эдвардса за спиной. Джеймс резко обернулся, безуспешно стараясь справиться с нарастающим раздражением. Ну у них тут и порядочки! Предупреждать надо! За дверью помещалась комната, посреди которой, возле круглого белого столика, стоял плотного сложения чина с бородкой а-ля Гарри Гаррисон, в черном костюме и белой рубашке с черным галстуком. Наряд был точь-в-точь как у того хмыря, который всучил Эдвардсу визитку. Не иначе они эти костюмы закупили оптом на распродаже.
- Вы опоздали, - сурово сказал бородатый. - Садитесь. Джеймс огляделся. У стены выстроились в ряд семь кресел с высокими полукруглыми спинками, полого переходившими в некое подобие балдахина над головой сидящего. Из-за этих спинок кресла сильно смахивали на громадные птичьи яйца, в которых кому-то вздумалось продолбить сбоку скорлупу и вбить туда сиденья. Одно кресло пустовало. Остальные шесть занимали ребята в военной форме, глядевшие на Эдвардса не то чтобы с осуждением, а с характерным для вояк презрением к штатским: шпак он и есть шпак, что с него возьмешь... Джеймс подавил желание показать язык и опустился в седьмое кресло.
- Меня зовут Зет, - представился бородатый. - Сегодня здесь собрались лучшие из лучших. Морская пехота, ВВС, рейнджеры, полиция Нью-Йорка... Мы выберем кого-то одного. Вам предстоит пройти ряд простых тестов на координацию, наблюдательность, выносливость... Я вижу, вы хотите о чем-то спросить?
- В точку, - отозвался Эдвардс, уже с минуту тянувший руку. - Я что-то не пойму, зачем вообще нас здесь собрали.
Вояка, занимавший кресло по соседству с Джеймсом, вскинул руку. Эдвардс поморщился. Прямо как в школе: "Я, я знаю, спросите меня!" - Пожалуйста, сынок, - милостиво кивнул Зет.
- Лейтенант Джейк Дженсен, сэр! - доложил солдатик, вскакивая с кресла. - Академия Вест-Пойнт, отличник учебы! Нас собрали потому, что вам требуются лучшие из лучших, сэр!
Зет утвердительно кивнул. Солдатик искоса поглядел на Эдвардса и сел на место.
Джеймс рассмеялся. Он догадывался, что его смех неуместен, но не мог с собой совладать.
Зет посмотрел на него так, как хозяин смотрит на домашнего любимца, сделавшего лужу на коврике в прихожей.
- Что смешного, Эдвардс?
- Да этот ваш Капитан Америка: "Лучшие из лучших, сэр", - передразнил Джеймс. - "Отличник учебы"... Не знает, в чем дело, и радуется коту в мешке. А ответа просто не знает. Разве не забавно?
Судя по сурово-безжизненным физиономиям вояк, им происходящее забавным не казалось. Ну конечно, откуда у этих обормотов чувство юмора? Таким только флаг в руки да вперед, под барабан с голыми руками на танки. Ослы в погонах! Зет заломил бровь и бросил взгляд через плечо на зеркальное стекло в стене напротив ряда кресел. Видимо, за этим стеклом находился некто, чье мнение также имело значение для определения победителя. Потом он снова посмотрел на Эдвардса и произнес:
- Хорошо, господа, приступим.

***

Как выяснилось, на каждом кресле лежала анкета с вопросами, и эту анкету требовалось заполнить. Эдвардс попытался было писать на колене, но быстро понял, что ни к чему хорошему это не приведет: ручка то и дело прокалывала бумагу, вместо более-менее ровных строк получались каракули. Некоторое время он понаблюдал за бравыми вояками, мужественно преодолевавшими трудности: кто писал, держа анкету на весу, кто пытался пристроить ее на внутреннюю поверхность кресла-яйца. Потом взгляд Джеймса упал на столик посреди комнаты. Джеймс решил плюнуть на условности: поднялся, вразвалочку подошел к столику, примерился - и поволок его к своему креслу. Столик оказался на редкость тяжелым, и комната огласилась омерзительным скрежетом. Не обращая внимания на вояк, которые смотрели на него как мышь на крупу (а втайне наверняка завидовали его блистательной наглости), Эдвардс подтащил столик к креслу, уселся, положил анкету и прокомментировал:
- Так удобнее.
Надо сказать, вопросы в анкете были предурацкие. Чего стоил, к примеру, такой: "Когда вы подставляете ложку под струю воды из крана, в каком случае брызги разлетятся дальше: а) если держать ложку выемкой вверх или б) если держать ложку выемкой вниз?" Другой вопрос представлял собой целую историю: "Мистер Уайт водит поезда.
У мистера Ли есть собака. Мисс Джонс не ходит в церковь по воскресеньям. Мистер Чин живет по соседству с миссис Макгроу". И так далее. А узнать составители анкеты хотели следующее: "Кому принадлежит зебра?" Джеймс перечитал предыдущий текс. О зебре там не было ни слова. Что за дребедень? Ему вдруг привиделось, словно наяву, как он шагает по Центральному парку, ведя за собой в поводу зебру... Брр! От таких вопросиков немудрено свихнуться.

***

Когда с анкетами было покончено, все семеро кандидатов неизвестно на что перешли вслед за Зетом в другое помещение, где им выдали оружие - стандартные армейские пистолеты. Едва кандидаты вооружились, завыла сирена, лампы под потолком погасли, зато вспыхнули другие, в глубине комнаты. От них исходил голубоватый свет, режущий глаза.
Откуда ни возьмись в дальнем конце помещения возникла орава гнусных тварей, судя по их виду, лелеявших самые кровожадные намерения. Пучеглазые чудища с разинутыми пастями стремительно надвигались на кандидатов. "Тир", - догадался Эдвардс. "Эдвардс", - подумали гнусные твари. Как ни странно, в компанию чудищ затесалась и маленькая девочка с книжками под мышкой.
Вояки принялись палить навскидку. Джеймс на секунду замер, потом тоже выстрелил, и в этот момент сирена смолкла и зажглись лампы под потолком. - Эдвардс, почему вы промедлили? - спросил от двери Зет. - Я выбирал цель, - честно ответил Джеймс.
Вояки переглянулись. На их лицах ясно читалось: "Пиши пропало, парень. В бою не выбирают, в бою стреляют".
Зет нажал кнопку на пульте дистанционного управления, и мишени - а все эти пучеглазые чудища были мишенями - плавно подъехали ближе. - Позвольте узнать, почему вы застрелили малютку Тиффани? - поинтересовался он, указывая на девочку. Лоб манекена украшало круглое отверстие - пуля прошла насквозь.
- Она единственная выглядела подозрительной, сэр. Кто-то из вояк громко хмыкнул.
- Почему вы так решили?
- Сперва я взял на мушку то чудище на фонарном столбе, - начал Джеймс. - Но, когда присмотрелся, понял, что оно просто делает гимнастику. Не думаю, что мне бы понравилось, если бы меня ухлопали на велотренажере. Потом присмотрелся вон к тому, с пастью нараспашку. У него в лапе носовой платок, значит, он не скалится, а чихает. А это не запрещено. И тут я увидел крошку Тиффани и подумал: "Что делает маленькая девочка в толпе монстров и зачем ей учебник по квантовой физике?" На вид Тиффани лет восемь, рановато будет квантовую физику зубрить. Выходит, она - не та, кем кажется, и наверняка замыслила недоброе... А вообще не допытывайтесь, это просто чутье полицейского.
Зет криво усмехнулся и покачал головой.
- Мне что, извиниться перед ней? - невинно осведомился Эдвардс. Ничего не ответив, Зет вышел из комнаты.

***

Пока кандидаты оживленно обсуждали промежуточные результаты - кто и в кого сколько пуль всадил, - Зет присоединился к Кею, наблюдавшему за семеркой претендентов сквозь матовое стекло.
- Парень слишком независим, - сказал он.
- Я тоже, - откликнулся Кей. - Зато он выбрал нужную цель, а твои герои уложили безобидное травоядное да щенка, который всего лишь хотел поиграть. И потом, он догнал цефалопоида, а это чего-нибудь да стоит. - Надеюсь, ты все продумал, - бросил Зет через плечо. Кей молча проводил его взглядом.

***

- Господа, поздравляю с успехом, - произнес Зет, вернувшись в ту комнату, где его дожидались кандидаты. - Никто из вас не посрамил чести ваших подразделений. Прошу за мной. Осталось проверить ваше зрение. Эдвардс вышел из комнаты последним.
- Эй, сынок! - окликнул его знакомый голос. - Не спеши. Стену коридора подпирал тот самый тип, который накануне вечером сунул ему визитку. В руках тип держал какую-то папку.
- Слушай, что это за шарага? - раздраженно спросил Эдвардс. Тип вручил ему папку и двинулся прочь. Волей-неволей Джеймсу пришлось последовать за ним.
- Меня зовут Кей. Что касается шараги... В середине пятидесятых годов было организовано небольшое агентство с целью установления контактов с инопланетянами.
Они прошли мимо открытой двери, из которой донесся голос Зета: - Сейчас проведем обследование глазного дна.
Джеймс успел заметить в руках у Зета серебристую палочку. Серебристую волшебную палочку.
- Все сочли затею шуткой; все кроме пришельцев. Контакт состоялся в начале шестидесятых недалеко от Нью-Йорка, - продолжал Кей. Позади что-то сверкнуло. Джеймс попытался обернуться, но Кей ему не позволил. - В ту ночь нас было девять - семь агентов, астроном и юнец, который нес цветы возлюбленной и забрел не туда.
- Ага! - воскликнул Эдвардс, раскрывший папку и теперь изучавший вложенные в нее фотографии. - Получается, вы запаслись букетом для этого верзилы? - На снимке какой-то мальчик дарил цветы скелетоподобному существу ростом около трех метров.
- Нам сюда, - Кей свернул в боковой коридор. - Это были галактические беженцы. Они предложили объявить Землю территорией, открытой для эмиграции. Что-то вроде звездной Швейцарии.
- Угу.
- Мы скрыли все следы их приземления.
Джеймс кивал, продолжая перелистывать фотографии. Внезапно он застыл как вкопанный. На снимке был запечатлен Квинс - вернее, та его часть, где проводилась Всемирная выставка. Две высоких ажурных башенки, увенчанных... - Так это что, "летающие тарелки"? А выставку затеяли для отвода глаз? - А кто в здравом уме и твердой памяти станет устраивать Всемирную выставку в Квинсе? - хмыкнул Кей. - Вот, в общем, с тех пор инопланетяне прибывают и прибывают и тайно живут среди нас.
- Прости, Кей, не думай, что я хочу сменить тему, но когда ты последний раз проверялся у психоаналитика?
- Пару месяцев назад. Мы обязаны проходить проверку дважды в год. У нас с этим строго.
- Лучше запишись еще разок. - Эдвардс принялся оглядываться, что-то высматривая. - Передай Зету, что я отлично провел время. Огромное спасибо за все. - Он отдал Кею папку с фотографиями. - Где тут у вас выход? - Как знаешь, - проговорил Кей. - Может, чашечку кофе? - Благодарю, не стоит, - с издевкой в голосе ответил Эдвардс. Словно не расслышав, Кей распахнул дверь, возле которой они остановились, и шагнул в комнату. Джеймс машинально посмотрел ему вслед - да так и остался стоять с разинутым ртом.
Помещение оказалось кухней. На столе, рядом с кофеваркой, важно восседали двое диковинных существ, ростом по пояс взрослому человеку. Два их собрата суетились у стола, оживленно размахивая щупальцами. Больше всего эти красавчики смахивали на ходячие морковки.
- Как настроение? - справился Кей, подставляя пластиковый стаканчик. Одно из существ налило ему кофе.
Морковки возбужденно загалдели.
- Сливки только порошковые? Терпеть их не могу. Ну как, осваиваетесь? Ответом ему было дружное мычание, надо полагать, выражавшее удовлетворение.
- Ты в самом деле не хочешь? - поинтересовался Кей, выходя обратно в коридор.
Он невозмутимо помешивал ложечкой дымящийся кофе. У него за спиной "ходячие морковки" продолжали прерванный разговор: - Видали, какие буфера у той телки из бухгалтерии?
- Да что буфера, ты на задницу посмотри!
Эдвардс судорожно сглотнул. Пожалуй, он не отказался бы сейчас от чего-нибудь покрепче "морковкиного" кофе.

Скачать бесплатно книгу: (ZIP-Архив) (TXT файл)