Настройки просмотра:
Цвет фона:
Цвет текста:
Размер текста:

В то утро шел дождь, и мелкая летняя морось летала над холмами, скрывая блеск воды в реке и поселок за ней. Мартин Саундерс стоял в дверях, позволяя прохладному влажному воздуху овевать его лицо и думая о том, какая погода ждет его через сто лет.
Ева Лэнг подошла сзади и положила руку ему на плечо. Он улыбнулся ей и подумал, какая она красивая сейчас, когда капельки дождя блестят на ее темных волосах, как маленькие жемчужины. Она ничего ему не сказала, в этом не было нужды, и он с благодарностью принял ее молчание. Он заговорил первым.
- Уже недолго, Ева, - сказал он, а потом, осознав банальность фразы, улыбнулся. - Только отчего у нас такое вокзальное настроение? Я ведь отправляюсь совсем ненадолго.
- На сто лет, - отозвалась она.
- Только не волнуйся, дорогая. Теория работает безошибочно. Я ведь уже и раньше совершал прыжки во времени, помнишь? На двадцать лет вперед и на двадцать назад. Проектор работает и проверен на практике. Это всего лишь чуть более длинное путешествие, вот и все.
- Но ведь автоматические машины, посланные на сто лет вперед, так и не вернулись...
- Верно. Скорее всего, у них испортилась какая-нибудь мелкая деталь. Лампа сгорела или еще что-нибудь. Именно поэтому и отправляемся мы с Сэмом, надо же выяснить, в чем дело. А нашу машину мы всегда сможем исправить и скомпенсировать всем известную капризность вакуумных ламп. - Но почему именно вы двое? Хватило бы и одного. Сэм.. - Сэм не физик. Он может не суметь отыскать неисправность. С другой стороны, он опытный механик и умеет делать такое, на что не способен я. Мы дополняем друг друга. - Саундерс набрал в грудь воздуха. - Послушай, дорогая...
- Все готово! - донесся до них басовитый возглас Сэма Халла. - Можем отправляться в любое время, как только захочешь!
- Иду. - Саундерс не стал спешить и нежно попрощался с Евой, но все же несколько торопливо. Она последовала за ним в дом и тоже спустилась в просторную мастерскую в подвале.
Проектор стоял в окружении разнообразной аппаратуры в белом сиянии флюоресцентных ламп. На вид он не был впечатляющим - металлический цилиндр диаметром в три и длиной в десять метров - и имел вид незаконченного экспериментального устройства. Его внешняя оболочка была нужна лишь для защиты энергетических батарей и скрытого внутри корпуса проектора измерений. Для двоих людей оставалось лишь крохотное пространство на переднем конце.
Сэм Халл поприветствовал их веселым взмахом руки. Рядом с его массивной фигурой маленький Макферсон, облаченный в серый халат, был почти незаметен.
- Я уже настроил ее на сто лет вперед, - воскликнул Халл. - Отправимся прямиком в две тысячи семьдесят третий! Глаза Макферсона по-совиному моргнули за толстыми линзами очков. - Все проверки выполнены, - сказал он. - Во всяком случае, так мне сказал Сэм. Сам-то я не отличу осциллографа от клистрона. У вас будет с собой обширный запас сменных частей и инструментов, так что вряд ли возникнут какие-либо затруднения.
- А я и не собираюсь их специально отыскивать, док, - сказал Саундерс. - Ева все никак не может поверить, что нас не сожрут там пучеглазые чудовища с длинными клыками, и мне приходится ей повторять, что мы отправляемся лишь проверить ваши автоматические машины, если сможем их отыскать, сделать пару астрономических наблюдений и вернуться обратно. - В будущем есть и люди, - сказала Ева.
- Что ж, если они пригласят нас пропустить по стаканчику, мы не станем отказываться, - пожал плечами Халл. - Кстати... - Он выудил из объемистого кармана куртки бутылку. - Не пора ли произнести на дорожку тост, как считаете?
Саундерс немного нахмурился. Ему не хотелось усугублять возникшее у Евы впечатление об их полете как о путешествии в неизвестность. Бедняжка и так достаточно переволновалась.
- Мы возвращались в 1953 год и убедились, что дом стоял. Отправлялись в 1993, и дом тоже все еще стоял. В обоих случаях в доме никого не было. Эти прыжки настолько скучны, что не стоят даже тоста. - Ничего, - отозвался Халл. - Еще скучнее будет отказаться от тоста, когда все уже готово. - Он налил всем, и они чокнулись. Странная это была церемония для совершенно прозаичной лаборатории. - Приятного путешествия! - Приятного путешествия! - Ева попыталась улыбнуться, но рука, подносившая стакан к губам, слегка дрожала.
- Ну, давайте, - сказал Халл. - Поехали, Март. Чем быстрее отправимся, тем быстрее вернемся.
- Конечно. - Саундерс решительно поставил стакан и повернулся к машине. - До свидания, Ева. Увидимся через пару часов - и лет через сто. - Пока... Мартин. - Она произнесла его имя с нежностью. Макферсон улыбнулся добродушной одобряющей улыбкой. Саундерс втиснулся в передний отсек вслед за Халлом. Он был крупный мужчина, с длинными конечностями и широкими плечами, с грубоватыми невзрачными чертами лица под шапкой каштановых волос и широко разнесенными серыми глазами с веером морщинок в уголках, потому что ему часто приходилось прищуриваться на солнце. На нем была лишь обычная рубашка и рабочий комбинезон, местами испачканный пятнышками от смазки и кислоты. Отсек был столь мал, что едва вмещал их обоих, да еще завален инструментами, к тому же они прихватили винтовку и пистолет, исключительно ради спокойствия Евы. Саундерс выругался, зацепившись за винтовку, и закрыл дверь. Ее щелчок придал его действиям оттенок окончательности. - Отправляемся, - сказал Халл, хотя в его словах не было необходимости.
Саундерс кивнул и включил проектор на прогрев. Его мощное гудение заполнило кабину и завибрировало в костях. По шкалам приборов поползли стрелки, приближаясь к стабильным значениям.
Сквозь единственный иллюминатор он увидел машущую рукой Еву. Он помахал ей в ответ, а затем резко и сердито перебросил вниз главный тумблер.
Машина замерцала, расплылась и исчезла. Ева резко вдохнула и повернулась к Макферсону.
За иллюминатором ненадолго заклубилась безликая серость, гудение проектора мощной песней заполняло машину. Саундерс посмотрел на приборы и немного повернул регулятор, управляющий скоростью перемещения во времени. Они перенеслись на сто лет вперед - меньше, чем на число дней, прошедшее с тех пор, как был запущен первый автомат. Главное, чтобы никакой болван в будущем на него не наткнулся и не уволок с собой.
Он резко щелкнул тумблером, и шум и вибрация тут же прекратились. В иллюминатор ворвался солнечный свет.
- Дома уже нет? - спросил Халл.
- Столетие - долгий срок, - сказал Саундерс. - Давай лучше выйдем и оглядимся.
Они протиснулись через дверь наружу и выпрямились. Машина лежала на дне полузасыпанной ямы, над краями которой ветер волнами шевелили траву. Из земли торчало несколько каменных обломков. Над головами у них было голубое небо, по которому ползли пухлые белые облака. - А автоматов-то здесь нет, - сказал Халл, оглядевшись. - Странно. Наверное, они были настроены появляться на уровне поверхности. Так что давай посмотрим наверху.
Они явно находились в полузасыпанном подвале старого дома, который каким-то образом разрушился за те восемьдесят лет, что прошли после их последнего визита. Специальное устройство в проекторе автоматически материализовывало их точно на поверхности, где бы они ни появлялись. Внезапные падения или погребение под наросшими слоями грунта исключались. Не могли они и материализоваться внутри какого-нибудь твердого объекта - массочувствительное устройство не позволяло машине останавливаться, если в этом месте находилась твердая материя. Жидкость и молекулы газов не были для них помехой.
Саундерс стоял в высокой, колышущейся от ветра траве и обозревал безмятежный ландшафт штата Нью-Йорк. Ничто не изменилось, река и поросшие лесом холмы за ней остались теми же, солнце ярко светило, а в небесах сияли облака.
Нет... боже, нет! Где же поселок?
Дом разрушен, поселка нет - что же случилось? Или же люди просто перебрались в другой место, или... Он обернулся и посмотрел на подвал. Всего лишь несколько минут назад - и сто лет в прошлом - он стоял там среди потрепанной аппаратуры вместе с Макферсоном и Евой - а сейчас на этом месте яма, поросшая дикой травой. Его охватило странное отчаяние. А жив ли еще он сам? А... Ева? Геронтология 1973 года делала это вполне возможным, но кто знает... И ему вовсе не хотелось узнать ответ. - Должно быть, вернули страну индейцам, - хмыкнул Сэм Халл. Прозаичная острота вернула ему чувство равновесия. В конце концов, любой разумный человек знает, что все со временем меняется. В будущем будут те же добро и зло, что были и в прошлом. А фраза "...и жили они потом долго и счастливо" - чистейший миф. Важными были лишь изменения, безостановочный поток которых был причиной всему. К тому же сейчас у них было дело.
Они пошарили в траве вокруг, но не нашли и следа небольших автоматических проекторов. Халл задумчиво нахмурился. - Знаешь, - сказал он, - по-моему, они отправились обратно и испортились по дороге.
- Наверное, ты прав, - кивнул Саундерс. - Мы могли появиться здесь в худшем случае через несколько минут после них. - Он повернулся и зашагал к большой машине. - Так что давай проведем наблюдения и отправимся обратно. Они установили астрономическое оборудование и измерили высоту над горизонтом заходящего солнца. Потом приготовили ужин на походной печке и стали дожидаться ночи в постепенно сгущающихся сумерках, наполненных стрекотом кузнечиков.
- А мне нравится это будущее, - сказал Халл. - Тут так спокойно. Я уже подумываю, не отправиться ли мне сюда - в это настоящее - когда выйду на пенсию.
Мысль о транстемпоральном курорте заставила Саундерса улыбнуться. Но... кто знает? Все может быть!
Над их головами ярко засияли звезды. Саундерс засек для некоторых из них точные цифры восхождения, склонения и время прохождения через меридиан. Из этих данных они позднее смогут вычислить с точностью до минут, насколько далеко перенесла их машина. "Абсолютное пространство" было чистым вымыслом до тех пор, пока проектор считал Землю неподвижным центром вселенной.
Они побрели обратно к машине по мокрой от росы траве. - Попробуем поискать автоматы, делая остановки через десять лет, - сказал Саундерс. - И если даже таким способом не найдем, то черт с ними. Я есть хочу.
2063 - над ямой шел дождь.
2053 - солнечный свет и пустота.
2043 - яма оказалась не такой старой, и из земли виднелось несколько полузасыпанных трухлявых бревен.
Саундерс нахмурился, глядя на шкалу прибора.
- Она жрет больше энергии, чем следует, - пробормотал он. 2023 - дом явно погиб при пожаре, виднелись обугленные головешки. Проектор взревел с такой силой, что у них начали трещать головы. Энергия утекала из батарей, как вода из отжимаемой губки. Засветился раскалившийся резистор.
Они проверили все электрические цепи, дюйм за дюймом, провод за проводом. Все оказалось в порядке.
- Поехали дальше. - Лицо Халла побелело.
Чтобы преодолеть следующие десять лет, потребовалась настоящая битва. У них ушло полчаса мучительного труда, наполненного грохотом и руганью, чтобы заставить проектор двигаться назад. От излученной энергии в кабине стало невыносимо жарко.


Скачать бесплатно книгу: (ZIP-Архив) (TXT файл)